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Es posible que hayamos encontrado un exoplaneta habitable alrededor de Alpha Centauri A

febrero 16, 2021

La búsqueda de exoplanetas que sustenten la vida continúa para los astrónomos, y un estudio publicado recientemente podría sugerir que uno no tiene que ir muy lejos para encontrar otro planeta habitable fuera de la Tierra. De hecho, un planeta recién descubierto estaría en la zona habitable de la estrella Alpha Centauri A, una de las tres estrellas que componen el sistema Alpha Centauri que se encuentra aproximadamente a 4,37 años luz de la Tierra.

Ya se había hecho un primer descubrimiento a nivel de este sistema estelar en 2016. Luego, los astrónomos descubrieron la existencia de un planeta con aproximadamente el mismo tamaño que la Tierra alrededor de la estrella Proxima Centauri. Este exoplaneta, llamado Proxima b, se encuentra ubicado en la zona habitable de su estrella, es decir donde el agua podría estar en estado líquido en la superficie.

Créditos de Pixabay

Aunque el descubrimiento de Proxima b es muy importante en la búsqueda de exoplanetas habitables, aún quedan dudas sobre este planeta. Su estrella anfitriona es de hecho una enana roja, una variedad de estrella pequeña y tenue. La zona habitable está, pues, muy cerca de la estrella, lo que significa que un planeta ubicado allí podría girar constantemente la misma cara hacia la estrella. Esto puede disminuir sus posibilidades de habitabilidad. Además, también se sabe que las enanas rojas hacen erupciones con frecuencia, con el riesgo de arrancar la atmósfera de sus planetas.

Estudio Alpha Centauri A y B

Las otras dos estrellas que constituyen el sistema Alpha Centauri, además de Proxima Centauri, son Alpha Centauri A y B. Son similares a nuestro Sol, y el estudio recientemente publicado mostró que Alpha Centauri A también tenía su zona habitable. El artículo presenta los resultados obtenidos por el proyecto NEAR o Near Earths en la región Alpha Cen. Este es un proyecto de $ 3 millones liderado por ESO o European Southern Observatory y Breakthrough Watch. Su objetivo es descubrir exoplanetas potencialmente similares a la Tierra alrededor de estrellas vecinas al Sol.

Así, el proyecto NEAR utilizó el VLT o Very Large Telescope ubicado en Chile para estudiar las zonas habitables de las estrellas Alpha Centauri A y B. Es a partir del análisis de datos recolectados durante un período de 100 horas durante los meses de mayo y Junio ​​de 2019 que los científicos detectaron una huella térmica en el área habitable de Alpha Centauri A.

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Un resultado inesperado

Según los investigadores, la señal que detectaron corresponde potencialmente a un planeta aproximadamente del mismo tamaño que Neptuno y que orbita su estrella a una distancia de entre 1 y 2 Unidades Astronómicas (AU), una AU equivalente a 150 millones de kilómetros. Sin embargo, la existencia del planeta queda por confirmar.

Según Kevin Wagner, investigador que participa en el Programa de Becas Hubble de la NASA en la Universidad de Arizona y autor principal del estudio, se sorprendieron al encontrar una señal en los datos. Agregó que dado que la detección cumple con todos los criterios para un planeta, las explicaciones alternativas pueden eliminarse.

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En cuanto a las verificaciones, Wagner explica que llevará tiempo y la participación de una comunidad más amplia de científicos. Por su parte, el coautor Pete Klupar espera que este descubrimiento anime a los astrónomos a investigar el caso del sistema Alpha Centauri. Así que esperemos y veamos si los científicos eventualmente lograrán demostrar que este planeta realmente existe en la zona habitable de Alpha Centauri A.