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El misterio de NGC 6397

febrero 17, 2021

Científicos del IAP (Instituto de Astrofísica de París) han hecho un descubrimiento por decir lo menos inesperadamente dentro delcúmulo globular NGC 6397. Resulta que esta región tiene una fuerte aglomeración de pequeños agujeros negros.

Los agujeros negros tienen al menos dos tamaños: pequeños y grandes. Los pequeños agujeros negros nacen de las estrellas. Cuando una estrella grande llega al final de su vida, se convierte en supernova. El núcleo residual colapsa dando lugar a un agujero negro o una estrella de neutrones. A diferencia de los pequeños agujeros negros estelares que típicamente representan docenas de masas solares, los grandes agujeros negros, más conocidos como agujeros negros supermasivos, pueden alcanzar millones o incluso miles de millones de masas solares. Se formaron al comienzo del Universo y están en el origen del nacimiento y evolución de las galaxias a su alrededor.

Créditos de Pixabay

Mientras que Gary Mamon y Eduardo Vitral del Institut d’astrophysique de Paris esperaban observar un solo gran agujero negro en el cúmulo globular NGC 6397, este no fue el caso.

Datos proporcionados por Hubble y GAIA

Si aún no lo sabe, tenga en cuenta que un cúmulo globular es un cúmulo de estrellas muy denso. Suele albergar cien mil estrellas distribuidas en una esfera cuyo tamaño puede oscilar entre veinte y unos pocos cientos de años luz. Los cúmulos globulares se encuentran entre las estructuras más antiguas del cosmos. En cuanto a NGC 6397, se encuentra a unos 7.800 años luz de nuestro planeta, lo que lo convierte en uno de los cúmulos globulares más cercanos a la Tierra.

Dada esta corta distancia, Mamon y Vitral se enfocaron allí con el objetivo de encontrar un agujero negro de masa intermedia en el centro del cúmulo, cuya presencia se suponía. Para ello, los dos astrónomos trabajaron en colaboración con la NASA. Utilizaron datos proporcionados por el telescopio espacial Hubble y el telescopio europeo Gaia.

Una multitud de pequeños agujeros negros

Pero en lugar de descubrir el hipotético agujero negro que pesaría entre 100 y 100.000 masas solares, el dúo se dio cuenta de que el cúmulo globular NGC 6397 contenía una gran cantidad de pequeños objetos compactos, enanas blancas, estrellas de neutrones y agujeros negros.

Basándose en la teoría de la evolución estelar, llegaron a la conclusión de que la aglomeración de objetos compactos debe estar dominada por una alta concentración de pequeños agujeros negros. Y resulta que estas estructuras invisibles pueden ser fuentes importantes de ondas gravitacionales.